The Genius of Drawing

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In 2013, a heretofore undescribed Parisian book of hours surfaced: it is closely connected with the Valois court of France and the Limbourg brothers from Nijmegen who worked first for the Philip the Bold of Burgundy and then illuminated the Belles Heures in New York and the Très Riches Heures in Chantilly for Jean de Berry and may have been the best Western painters working in the first two decades of the 15th century. The unfinished manuscript contains thirty pages with images left in the state of drawings. In part, they are so splendidly executed as if they were intended to remain uncoloured. The best and most fitting explanation – meticulously elaborated in the text of our monograph “The Genius of Drawing” – for this unfinished state as well as the incredible quality of the pictures is that the book was a commission on behalf of the Duke Jean de Berry destined for a present to his nephew Louis d’Orléans and his wife Valentina Visconti: Louis was killed in November 1407, Valentina died a year after in December 1408.

 

As masterpieces of the International Gothic around 1400 they shed light on the genius of drawing in a time of the greatest change in art between the Middle Ages and the first attempts toward the Renaissance. They are early witnesses of the fascination Northern artists had with the new discovery of nature in Italian art in the generation just before 1400, and they belong to the very best works which paved the way to the revolutionary development of the Netherlandish primitives from the 1420s onwards who were to astound the Western world with a new liveliness of figures in panoramas of landscape and architecture.

 

The manuscript’s sensational features are the quality of the drawings, the invention of images, and the power of representation. As a masterpiece by one of the three Limbourg brothers this heretofore completely unknown book of hours enriches in an unexpected way our knowledge of the art of the Limbourg brothers in those years when, in several campaigns between 1404 and 1408, they illuminated the Belles Heures. The Limbourg of Saint Jerome responsible for this project was not forced to contend with borders prepared against his intentions. The small format inspired his astonishing virtuosity. The interpretation proposed here, that the manuscript was planned by Jean de Berry to be a present for his nephew Louis d’Orléans and after his assassination in 1407 was still destined for Louis’ widow Valentina Visconti, unterlines the historical importance of the manuscript.

 

Above all we may surmise concerning the artist, the patron, and those for whom this manuscript may have been created, the mere existence of this grand book of hours is a triumph of the art of drawing. Its miraculous survival and reappearance has an enormous impact on art history as told today, as it rewrites the story of the Limbourgs, the most famous painters of medieval miniatures.

 


Perfection en noir et blanc

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Notre librairie s'est imposée une tâche gigantesque - et l'a remplie après 17 ans. Nous avons amassé la plus grande collection de livres d'heures parisiens richement illustrés, imprimés entre 1487 et 1586. En ce moment, nous possédons 375 exemplaires de qualité pour la plupart exceptionnels - à peu près le même nombre que dans les deux plus grandes collections européennes réunies. Une grande partie compte parmi les plus beaux exemplaires enluminés connus. D'autres, comme notre livre d'heures du roi Louis XII, étaient en possession des gens les plus illustres et fastueux de leur temps .

 

Après qu'Antiquariat Bibermühle ait publié un catalogue en trois volumes en 2003, la deuxième partie sera publiée en 2014/15. Six volumes in-folio avec 3000 pages complèteront cette somme importante, qui sera abondamment illustrée et offrira de très nombreuses découvertes nouvelles dans le domaine des heures imprimées. Une telle collection n'est pas simplement riche en trésors de librairie mais son ampleur nous a aussi permis de réviser beaucoup d'opinions traditionnelles. 188 rarissimes (dont on n'a recensé qu'un jusqu'à quatre exemplaires au maximum) ainsi que 94 exemplaires uniques au monde nous ont guidés.

 

Commençant avec le premier livre d'heures imprimé décoré avec des bordures, publié à Paris en 1487, trois exemplaires des Grandes Heures Royales de Vérard de 1488-90 et le premier livre imprimé en caractères romains le 15 mars 1500, en passant par les chef-d'oeuvres de Vostre, Vérard et Hardouin des premières années du 16e siècle, la collection aboutit aux livres de la Renaissance, imprimés par Tory, et aux derniers bijoux en format extraordinaire. Notre collection contient tout ce que l'amateur et le chercheur le plus averti peut désirer. 

 

Découvrir la beauté et la diversité des premiers livres imprimés en France par le support le plus approprié - le livre d'heures - était notre devise en amassant cette collection, c'est ce que nous désirons pour le lecteur et le collectionneur.